MLB別再小看教士隊,他們真的有機會成為下一支聯盟強權!

當Manny Machado選擇與聖地牙哥教士隊簽下十年三億美金巨約、打破北美職業運動的自由市場紀錄,各式酸言酸語、質疑聲浪便迫不及待地出籠。除了擔憂金額是否過於龐大,也有另一層面的懷疑:這種開銷適合教士嗎?即使花大錢簽Machado也很難打進季後賽,註定當冤大頭吧?Machado顯然只是為了錢才加入他們吧?因為這支球隊根本贏不了球、標準萬年弱旅啊!更嘲諷的說法甚至提到Machado除非之後被交易,否則再也別肖想季後賽或冠軍;酸一點的網民則諷刺他很精明,領高薪還能年年提早兩個月放假。

其實有這種雜音並不意外。首先,多數人對教士「萬年弱旅」的印象是正確的 — 過去八年沒有任何一季勝率超過48%、近11年僅有一季勝多於敗。他們甚至是MLB現役30支球團中,勝率最差勁的(僅46.1%,3661勝4824敗),近年也沒有好轉跡象,過去三季年均吞下94敗。更糟的是即使簽下Machado,今年的戰局仍不甚樂觀 — 兩大頗負盛名的數據分析網站Baseball Prospectus、FanGraphs,都預估教士本季只能拿79勝。而偏偏國聯西區又住著像洛杉磯道奇這樣的惡鄰居,即將挑戰分區七連霸的藍衫軍,今年的預測戰績又高居國聯榜首。
所以教士到底為何花大筆請來Machado?如果還是贏不了球、無法打敗道奇,不就等著當冤大頭?從教士的角度切入前,我先找出過往幾個較為著名的相似案例。小熊隊在2010~2014年間平均每季只拿69.2勝,但他們仍在2015年季前,砸1億5500萬找來資深強投Jon Lester。國民隊在2010年的前七季有六年吞超過90敗,但該年季後仍拿1億2600萬與強打Jayson Werth簽下長約。結果這兩隊在Lester、Werth的效力期間,年均分別可奪下97、90勝,每一季都是有機會逐鹿中原的勁旅。小熊、國民有什麼共通點?答案:評價聯盟第一的農場。

這幾年,越來越多球隊證實努力培植、重建農場,是一條可以取得大成功的路。新秀順利養成所能提供的戰力只是基石,他們的低廉薪資、高性價比還能製造所謂的「薪資紅利」,那才是真正讓球隊有機會進入強權時代的鑰匙。教士隊就擁有強健無比、深度誇張的農場系統 — 在MLB官網、Baseball Prospectus、FanGraphs、Baseball America等各家評估單位的百大新秀榜上,都有足足8~10位教士選手。這是多麼驚人的數字?根據MLB官網計算的「新秀排名指數」,教士隊獲得的574分,是自從他們開始評估新秀以來的歷史紀錄!
所以毫無疑問,無論參考哪一家新秀評估機構,教士的農場評價都是榜首、且遙遙領先各隊。雖然這些新秀不能立即兌換成勝場數,但幾位大物也都已經很靠近大聯盟。排行高居全美前三的Fernando Tatis Jr.去年已在2A展現驚人火力,考量年僅20歲又是游擊手,未來真的只能用無可限量形容;二壘手Luis Urias、捕手Francisco Mejia更都早已不把3A投手放在眼裡,這兩位前30名的新秀絕對可以算即戰力。不僅如此,Chris Paddack、Michael Baez、Logan Allen等人,去年也都在2A展現一流水準的投球壓制力,顯見教士無論投打,人才庫都很充足、距離MLB也都不遠矣。

其餘入選官網百大的新秀,還有第13名的MacKenzie Gore、以及Adrian Morejon、Luis Patino、Ryan Weathers,清一色全是投手;雖然他們上季都還在低階小聯盟打拼,但就算無法趕在教士準備贏球的階段拚上MLB,也都會是很有價值的交易籌碼。大聯盟陣中,除了Eric Hosmer、Wil Myers兩位綁長約的資深主將,捕手Austin Hedges、外野手Hunter Renfroe、Manuel Margot通通都是前百大新秀,而且都還很年輕、控制權長又廉價。這還沒提到去年季末異軍突起、長打力驚人的年輕外野砲Franmil Reyes。

考量農場前12名新秀有多達九名投手,而且捕手、一壘手、外野、二游都擺滿了未來幾年值得期待的新人或資深班底,三壘手便成為教士唯一懸缺、沒有未來解答的位置。當然,或許教士之後還是有機會簽下Anthony Rendon、Nolan Arenado等強棒三壘手,但在明年投入FA之前,他們的母球隊都有可能續簽兩人。此外Machado比他們都年輕整整三歲,那既然老闆都願意開支票、花大錢補強,為何要買價錢同樣不斐,但年紀更老的替代品?或許有人認為這筆錢可以留著簽Bryce Harper、Mike Trout、Mookie Betts等大咖,但先不論他們可能根本不願意來聖地牙哥,三壘的需求也遠大於外野。

以Machado的視角而言,擔心教士未來會繼續擺爛、沒季後賽可打似乎也太早了些。沒錯,大物新秀並不保證一定能成為有用的大聯盟選手、養成失敗的機率也肯定存在,但教士隊有其他選擇嗎?如果得等新秀確定能順利養成、甚至進入成熟期後才開始補強,這些年輕球員的薪水很快就會開始上漲,球隊的財務壓力將急遽提升。更何況就如前述所提,未來的FA根本不一定有比Machado更年輕、戰力更好、位置也符合需求的選擇。
Machado直到2023年都還不超過30歲,所以沒有意外的話,之後幾個賽季應該都是正值當打之年。而若是農場這群已經在2A、3A表現搶眼的大物新秀,也在未來幾年陸續登上MLB,2020年之後的教士隊還會不會是任何魚肉的萬年弱隊,真的不好說。看看過去幾年小熊、國民甚至皇家、太空隊等隊鹹魚翻身的案例,我們怎能篤定農場甚至還比他們更強的教士隊,無法成為下一支聯盟強權?